L'émergence de la probabilité

Paris, France: Editions du Seuil (2002)
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Abstract

L'évêque anglican Joseph Butler proclama, au XVIIIe siècle, que " la probabilité est le guide même de la vie ". Aujourd'hui, probabilités et statistiques ont envahi quasiment tous les domaines de nos vies privées et publiques. Les politiques gardent les yeux rivés sur les sondages, les organismes de retraite nous annoncent des années noires au vu des courbes démographiques, et dans l'intimité de nos salles de bains, perchés sur la balance, nous nous demandons si notre poids est conforme à la moyenne. Dans le domaine scientifique, l'usage de la probabilité semble avoir détrôné un goût de la certitude plus cartésien : l'irruption de la mécanique quantique et de sa fameuse fonction d'onde a fait couler des fleuves d'encre philosophique. Mais une querelle d'interprétation continue à opposer deux conceptions irréductibles : selon l'une, la probabilité est une affaire foncièrement subjective qui relève essentiellement de l'état des croyances de chacun ; selon l'autre, elle est avant tout une question objective relative à la fréquence d'apparition de phénomènes dits aléatoires. De ce concept essentiel et délicat, Ian Hacking tente ici l'archéologie. Comment la probabilité a-t-elle pu devenir aussi envahissante, en politique comme en science, et qu'a-t-elle à voir avec l'opinion? Comment une notion apparemment aussi fugace est-elle devenue l'objet d'un calcul? Quels défis lance-t-elle au raisonnement et à la logique? Dans cette quête aux allures de roman policier, Pascal, Leibniz ou Huygens côtoient des politiques mettant en place un système de rentes à vie, des amateurs tentant de déceler dans des épidémies un ordre sous-jacent, des joueurs impénitents et des inconditionnels de la loterie.

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