Opioid-dependent mothers in medical decision making about their infants’ treatment: Who is vulnerable and why?

Abstract

SUSANNE UUSITALO,ANNA AXELIN | : Infants born to opioid-dependent women are typically admitted to neonatal intensive-care units for management of neonatal abstinence syndrome, and their treatment requires medical decision making. It is not only the infants’ vulnerability, in terms of their incompetence and medical condition, that is present in those circumstances, but also the mothers’ situational vulnerability, which arises with the possibility of their engagement in medical decision making regarding their infants. Vulnerability is a concept that has often, if not always, been traced back to individuals. In this paper, we suggest that in some cases evaluations and attributions of vulnerability to either individuals or populations fall short of capturing all aspects of vulnerability. We ask whether this individual-based evaluation is sufficient for identifying all the vulnerabilities arising in the situation. Moreover, we suggest that the “unit” of vulnerability attribution, typically a person who is a likely target of harm and/or moral violations, should not simply be reduced to the individual. Rather, the unit should in some cases be seen as constituted by an entity that is interpersonal in nature. The kind of real vulnerability that we identify in this paper is inherently embedded in a dyadic relationship, and notions of vulnerability that decompose social relations into individuals run the risk of missing the vulnerability in question. We elaborate this kind vulnerability by discussing of role of opioid-dependent mothers in decision making about their infants’ treatment. | : Les nourrissons nés de femmes dépendantes aux opioïdes sont généralement admis dans des unités de soins intensifs néonatals pour la prise en charge du syndrome d’abstinence néonatale, et leur traitement nécessite une prise de décision médicale. Ce n’est pas seulement la vulnérabilité des nourrissons, en termes d’incompétence et de dépendance médicale, qui est présente dans ces circonstances, mais aussi la vulnérabilité situationnelle des mères, qui découle de la possibilité de leur participation à la prise de décision médicale concernant leurs enfants. La vulnérabilité est un concept qui a souvent, sinon toujours été relié à des individus. Dans cet article, nous suggérons que, dans certains cas, les évaluations et les attributions de vulnérabilité aux individus ou aux populations ne permettent pas de saisir tous les aspects de la vulnérabilité. Nous demandons si cette évaluation individuelle est suffisante pour identifier toutes les vulnérabilités qui apparaissent dans la situation. De plus, nous suggérons que l’« unité » d’attribution de la vulnérabilité, généralement une personne qui est une cible probable de dommages ou de violations morales, ne devrait pas simplement être réduite à l’individu. Au contraire, l’unité devrait dans certains cas être considérée comme une entité de nature interpersonnelle. Le type de vulnérabilité réelle que nous identifions dans cet article est intrinsèquement intégré dans une relation dyadique, et les notions de vulnérabilité qui décomposent les relations sociales en individus risquent de manquer la vulnérabilité en question. Nous développons ce type de vulnérabilité en discutant du rôle des mères dépendantes aux opioïdes dans la prise de décision concernant le traitement de leurs enfants.

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